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2019諾獎得主:為什么窮人覺得電視機比食物更重要?

為什么國家會陷入貧窮?貧窮的本質又是什么?阿比吉特·巴納吉和埃斯特·迪弗洛在2011年出版的《貧窮的本質》(英文名:POOR ECONOMICS)一書給出了多個鮮活的案例,回答了上述問題。

圖片來源:視覺中國

【編者按】北京時間14日17:50,2019年諾貝爾經濟學獎揭曉。得主為美國經濟學家阿比吉特·巴納吉(Abhijit Banerjee)、法國經濟學家埃絲特·迪弗洛(Esther Duflo)及美國經濟學家邁克爾·克雷默 (Michael Kremer)。得獎原因是三位經濟學家在減少貧困人口方面做出了巨大貢獻。

為什么國家會陷入貧窮?貧窮的本質又是什么?阿比吉特·巴納吉和埃斯特·迪弗洛在2011年出版的《貧窮的本質》(英文名:POOR ECONOMICS)一書給出了多個鮮活的案例,回答了上述問題。它也從另一個角度說明,面對貧窮,也許我們應該“多研究些問題,少談些主義”。本文摘自《貧窮的本質》中文版(中信出版社2015年出版,2018年9月2版)。

“窮人”基本被定義為吃不飽飯的人。

因此我們對窮人的大力援助勢必基于這樣一種想法,即窮人迫切的需要食物。

食品補貼在中東司空見慣:埃及在2008—2009年花費了38億美元(占其國民生產總值的2%),用于食品補貼;印尼制定了分配補貼大米的Rakshin計劃;在奧里薩邦,窮人每月可以購買55磅大米,每磅4盧比,這一價格低于市場價格20%。

然而窮人需要的真的是這些嘛?他們除了手里沒有多少錢之外,在生活上同其他人都是一樣的嗎?他們極度貧困的生活與其他人的生活在本質上又有哪些不同呢?

哦,電視機比食物更重要!

在摩洛哥的一個偏遠山村,我們遇見了一個叫歐查·姆巴克的人。我們問他,如果有更多的錢,他會用來做什么,他說會用來買更多的食品。我們接著問他,如果有更多更多的錢他會買什么,他說會買更多好吃的食品。于是,我們開始為他和他的家人感到遺憾,因為在我們坐著的房間里,我們注意到了一臺電視機、拋物面天線及DVD播放機。我們又問他,如果他覺得一家人都吃不飽的話,為什么還要買這些東西呢?他笑著回答道:“哦,電視機比食物更重要!”

在摩洛哥的這個村子待了一陣子之后,我們很快明白,為什么歐查會那樣想。村子里的生活十分乏味,沒有劇院,也沒有音樂廳,甚至沒有可以坐下來看看行人的地方。而且,村里也沒有多少活兒可干。歐查和他的兩個鄰居(采訪時他們一直在一起)一年只干了約70天的農活兒,還有約30天的建筑活兒。一年中,他們除了照顧自家牲畜,就是等著拿到干活兒掙的錢,這使他們有大量的時間看電視。這三個男人都住在小房子里,沒有可用水,衛生條件也不好。為了讓自己的孩子接受教育,他們拼命地找工作。不過,他們家里都有電視機、拋物面天線及DVD播放機,還有移動電話。

人類對于美好生活的基本需求,或許可以解釋為什么印度的食品消費一直都在下降。這一現象在奧威爾的《通向威根碼頭之路》一書中也有所涉及,他描述了窮人是怎樣逃避沮喪的:

他們不會遷怒于自己的命運,而是通過降低標準來增強自己的忍耐力。然而,他們卻不一定因此而專注必需品,也不一定會排斥奢侈品。因此,在長達10年的極度沮喪期內,所有廉價奢侈品的消費都有所提高。

這些“嗜好”并非那些行為不慎重之人的沖動消費,而是他們經過深思熟慮做出的選擇,不管內心的沖動如何驅使他們、外界如何對他們施壓。歐查·姆巴克的電視機并不是賒賬買的——他為此攢了幾個月的錢。印度母親也是一樣,她們會提前10年或更長的時間,開始攢錢為自己8歲大的女兒準備婚禮,在這里買一件小首飾,在那里買一個不銹鋼水壺。

窮人會花很多錢來置辦婚禮、嫁妝、洗禮

印度婚禮的花費是眾所周知的。在南非,在大量老人及嬰兒出現死亡的時期,人們制定了葬禮應花多少錢的社會規范。根據傳統,人們只需將死去的嬰兒簡單埋葬,但要為死去的老人舉辦隆重的葬禮,葬禮所需費用為死者一生的積蓄。由于艾滋病毒的泛濫,很多年輕人還沒來得及為自己積攢葬禮費用,便要撒手人寰了,而他們的家人迫于傳統仍要大操大辦。對于剛剛失去了一個未來勞動力的家庭來說,可能需要為葬禮花費3400蘭特(購買力平價約825美元),或者該家庭40%的年收入。

在舉行這樣一場葬禮之后,這個家庭顯然沒有多少可用的積蓄了,更多的家庭成員則會抱怨“吃不飽飯”。即使死者生前沒有掙過錢,情況也是一樣的。這表明,葬禮的花費是導致貧窮的主要原因。葬禮所花的錢越多,人們來年就會變得越沮喪,而他們的孩子就越可能被迫輟學。

因此,無論是瑞士的國王,還是南非基督教協會(SACC),都在努力調整葬禮的支出,這一點也在情理之中。2002年,瑞士國王發布禁止葬禮鋪張浪費的條令,宣稱如果發現哪個家庭為辦葬禮而宰了一頭牛,他們必須再上交一頭牛。南非基督教協會則表現得更加嚴厲,他們呼吁整頓葬禮產業,認為這是在向那些入不敷出的家庭施加壓力。

為什么印度所有的懷孕婦女都不吃加碘鹽

窮人在營養問題或許并不在于食物的數量,而在于食物的質量,特別是微量營養素的缺失。

營養充足可能會為兩類人帶來更多的好處,即未出生的嬰兒和幼兒,因為他們還不能自主選擇食物。如果孩子在子宮內或童年早期吸收了充足的營養,那么他/她以后每年都會掙到更多的錢:經過一生的積累,這個孩子就會受益匪淺。

大多數母親肯定都買得起加碘鹽,這種鹽目前在世界上很多地方都非常普遍;或者每兩年服用一次碘藥劑(每劑藥花費51美分),然而在印度卻幾乎所有懷孕的婦女都不吃加碘鹽。

人們并不完全了解微量營養素的重要性。盡管微量營養素價格便宜,而且有時能夠大大提高人們一生的收入。碘會使你的孩子變得更聰明,但攝入量的多少并無多大差別(不過,量變也會引起質變)。碘雖然能使人變得更強壯,但并不能突然之間把你變成一個“超人”。

更重要的是窮人在選擇食品時,主要考慮的并不是價格是否便宜,也不是有無營養價值,而是食品的口味怎么樣。喬治·奧威爾在其《通向威根碼頭之路》(The Road to Wigan Pier)一書中,成功地描述了英國窮人的生活。書中寫道:

他們的食物主要有白面包、人造黃油、罐裝牛肉、加糖茶和土豆——這些食物都很糟糕。如果他們多花點兒錢,去買一些健康食品,如橘子和全麥面包;或者,他們可以學《新政客》(New Statesman)的讀者,為節省燃料而生吃胡蘿卜,那樣不是更好嗎?是的,那樣當然會更好,但問題是,沒有人會這樣做。還沒等到要靠黑面包和生胡蘿卜為生時,正常人早已餓得肚子咕咕叫了。而且,特別遺憾的一點是,你手里的錢越少,你就越不愿意購買健康食品。一位百萬富翁可能喜歡以橘子汁和薄脆餅干當早餐,但一位失業人員是不會喜歡的……當你陷入失業狀態,你并不想吃乏味的健康食品,而是想吃點兒味道不錯的東西,總會有一些便宜而又好吃的食品誘惑著你。

窮人的首要選擇顯然是讓自己的生活少一點兒乏味

各國政府及國際機構需要就食品政策進行徹底反思。解決辦法并非提供更多糧食那么簡單,盡管大多數食品安全計劃目前都著意于此。

窮人喜歡補貼的糧食,但給他們提供更多的援助并不能使他們吃得更好。而且,他們主要的問題不在卡路里,而是其他營養成分。此外,僅僅靠給予窮人更多的錢,可能也不足以解決問題。即使收入增加,短期內他們可能也不會達到更好的營養狀態。正如我們在印度看到的那樣,窮人即使在自己收入增加的情況下,也不會吃得更多更好;除了食物之外,他們需要面對太多其他的壓力和欲望。

總體來說,窮人的首要選擇顯然是,讓自己的生活少一點兒乏味。這可以是一臺電視機,也可以是一點兒特別的食品,比如一杯加糖茶。在我們對18個國家調查所得的數據中,窮人在沒有收音機或電視機的情況下,可能在節日上花的錢更多。在印度的烏代布爾,幾乎每個人家里都沒有電視機,極度貧窮的人將自己14%的預算花在了節日上(包括世俗的及宗教的場合)。相反,在尼加拉瓜,56%的農村家庭有收音機,21%的家庭有電視機。在那里,我們幾乎聽不到有哪個家庭為慶典而花錢。

我們眼中的窮人世界,常常是一片失去機遇的土地。我們會好奇,為什么他們不把買那些東西的錢攢下來,將錢投入到真正能使他們過得更好的地方?然而,窮人會更加懷疑那些想象中的機遇,懷疑其生活產生任何根本改變的可能性。他們的行為常常反映出這樣一種想法,即任何值得做出的改變都要花很長時間。這也可以解釋,為什么他們只關注當前,盡可能把日子過得愉快,在必要的場合參加慶祝活動。

 

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